Как известно, нагретый металл имеет свойство расширяться. Детали газораспределительного механизма – клапаны, детали клапанного привода, распредвал – все это сделано из разных металлических сплавов, и по мере прогрева мотора увеличивается в размерах.
Именно поэтому между распредвалом и толкателем клапана (или между коромыслом и клапаном) существует небольшой зазор – его называют тепловым.

Тепловой зазор: на рисунке обозначен стрелкой
Для того, чтобы нагляднее понять важность наличия теплового зазора, пойдет от обратного: представим себе, что теплового зазора нет. Тогда в холодном состоянии в приводе клапанов детали будут прилегать друг к другу плотно. Разогревшись, шток клапана удлинится. Сверху у него никакого зазора нет – значит удлиняться он будет книзу. Это приведет к тому, что тарелка горячего клапана будет неплотно прилегать к седлу (ССЫЛКА) в закрытом состоянии. Зазор появится в ненужном месте, и через него из цилиндра будет «утекать» топливовоздушная смесь, ухудшая эффективность работы мотора. Логичное решение проблемы – наличие небольшого зазора сверху. 
При комфортной плюсовой температуре на улице «услышать» наличие этого зазора сложно – и холодный, и горячий мотор будут работать примерно одинаково на слух. На сильном же морозе, когда зазор становится больше, запущенный мотор будет работать жестко, с характерным стуком. Это звук, с которым привод ударно воздействует на клапаны.
Эти симптомы должны быстро проходить. Если мотор постоянно работает, как холодный, то скорее всего со временем тепловой зазор в нем увеличился до ненормативного.
Вообще по мере износа деталей газораспределительного механизма зазор может как увеличиваться, так и уменьшаться – тут все зависит от конкретных конструктивных особенностей мотора и качества металлов, из которых сделаны детали.
Увеличению зазора способствует износ кулачков распредвала, торцов клапана и деталей привода. 
Уменьшению зазора – износ седел и тарелок клапанов (ССЫЛКА) и, как следствие, более глубокая посадка.
Говоря упрощенно, если распредвал и привод подвержен износу сильнее, чем седло и тарелки, то зазор увеличится. Если наоборот, то уменьшится. Так или иначе, периодически тепловой зазор нужно измерять и, при необходимости, регулировать. 
Если зазор будет слишком большой, то возрастут ударные нагрузки на клапаны (и ускорится их износ!), а кроме того, клапаны будут не до конца открываться, что ухудшит наполняемость цилиндров, снизит мощность.
От слишком малого зазора тоже мало хорошего. В щели между седлами и неплотно закрытыми клапанами будет утекать топливовоздушная смесь (т.е. будет снижаться степень сжатия и мощность мотора), но хуже того: в каналы хлынут раскаленные выхлопные газы и будут оказывать свое пагубное воздействие на клапаны. Седла отводят от клапанов избыточное тепло, так что отсутствие контакта с ними чревато перегревом и деформацией.
В клапанном приводе двигателей есть регулировочный механизм, который позволяет регулировать величину зазора. Он отличается от мотора к мотору, поэтому в рамках этой статьи дать исчерпывающее описание процесса регулировки не представляется возможным. Кроме того, это довольно трудная процедура, требующая опыта и наличия инструмента, так что лучше доверить ее проверенному мастеру.

В качестве иллюстрации приведем двигатель ВАЗ-2110, где величина теплового зазора регулируется при помощи шайбы необходимой толщины, устанавливаемой между толкателем клапана и кулачком распредвала.

Шайба регулировки теплового зазора двигателя ВАЗ-2110: хорошо виден кулачок распредвала и регулировочная шайба; стрелка указывает на паз для ее извлечения
Дополнительно стоит сказать, что на многих моторах регулировка теплового зазора происходит автоматически – с помощью гидравлических компенсаторов, о которых подробно рассказано в отдельной статье (ССЫЛКА).

 

KnowCar - понятная энциклопедия по устройству автомобилей, где сложное описано простым языком, с иллюстрациями и видео, а статьи рассортированы по разделам. Энциклопедия в процессе наполнения. Если есть вопросы или предложения, свяжитесь с командой. Все контактные данные - внизу сайта.